Le nouveau tracker de fitness de Whoop est meilleur grâce à une percée de la batterie

Le nouveau tracker de fitness de Whoop est meilleur grâce à une percée de la batterie

La société de fitness Whoop a un nouveau tracker qui écrase cinq LED, quatre photodiodes, un oxymètre de pouls, un capteur de température de la peau et plus dans un boîtier 33 % plus petit que son prédécesseur — tout en offrant cinq jours d'autonomie. Mais un changement particulier dans la chimie de la batterie du tracker est l'une des principales raisons pour lesquelles Whoop a pu faire tout cela en premier lieu.

Le changement a été initié par un La société de la Silicon Valley appelée Sila Nanotechnologies, qui a été co-fondée en 2011 par Gene Berdichevsky, l'un des premiers employés de Tesla. Et c'est celui qui, s'il s'agrandit, pourrait aider à surmonter certaines des plus grandes limitations auxquelles la technologie lithium-ion est actuellement confrontée.

Sur le papier, c'est un changement simple : l'anode de la batterie est désormais en silicium au lieu de graphite, ce qui permet une plus grande densité énergétique (jusqu'à 20 %, Sila prétend). Une plus grande densité d'énergie signifie que les fabricants d'appareils peuvent utiliser une batterie plus petite pour accomplir les mêmes tâches – ou libérer plus d'espace pour faire des choses qu'ils ne pouvaient pas faire auparavant. Et cela ne nécessite aucune modification matérielle du processus de production de cellules. En fait, c'est l'un des principaux arguments de vente de Sila auprès des fabricants de batteries : son anode en silicium est plus ou moins plug-and-play.

En pratique, cependant , ce changement n'a été possible qu'après des années d'essais et d'erreurs et des millions de dollars dépensés. Sila a travaillé avec un certain nombre de soi-disant « précurseurs », ou matières premières, afin de trouver le bon mélange pour pouvoir créer sa poudre de silicium révolutionnaire. Et il l'a fait avec un mandat de Berdichevsky selon lequel ces précurseurs devaient être largement disponibles – même si cela rendait plus difficile l'atteinte des sauts de performances théoriques que les anodes en silicium peuvent fournir.

« Ces contraintes, elles aiguisent l'innovation », raconte Berdichevsky

The Verge .  » ils rendent les choses plus difficiles. Vous avez donc moins de degrés de liberté.”

En conséquence, Berdichevsky dit qu'il a fallu à Sila environ deux fois plus de temps qu'il ne l'espérait à l'origine pour entrer dans un produit de consommation. Mais compte tenu des pénuries de la chaîne d'approvisionnement qui étranglent actuellement à peu près toutes les industries imaginables, c'était une décision prémonitoire de s'appuyer sur une telle base. Il dit également que cela a aidé Sila à attirer une vaste liste d'esprits intelligents de plusieurs domaines hautement compétitifs.

« Les gens créatifs adorent ces problèmes vraiment, vraiment difficiles. Et donc je pense que c'est vraiment ce qui nous distingue de tant d'autres [startups in the space] », dit-il. «Vous avez moins de concurrence lorsque vous résolvez les problèmes les plus difficiles.

Sila a également dû lutter contre la tendance naturelle du silicium à se dilater et à se décomposent lorsqu'ils sont utilisés dans une batterie, car la raison pour laquelle il peut stocker plus d'ions lithium est qu'ils se lient brièvement au silicium, ce qui signifie que les ions doivent en quelque sorte être arrachés de l'anode.

Tout cela est la raison pour laquelle Berdichevsky est si visiblement heureux d'avoir enfin intégré la science de la batterie de son entreprise dans le premier appareil grand public lorsque nous parler par visioconférence. C'est à la fois une preuve du concept et de la myriade d'avantages d'une batterie plus efficace.

Berdichevsky dit qu'il avait initialement envisagé que la première place de la technologie de Sila serait dans les smartphones, car les batteries qu'ils utilisent occupent tellement d'espace qui pourraient autrement être alloués à des fonctionnalités phares telles que des systèmes de caméra avancés. Ce à quoi il ne s'attendait pas lors de la fondation de Sila, cependant, était le boom de la technologie portable, qui a ouvert de nombreuses nouvelles portes. Whoop a commencé à parler à Sila il y a environ deux ans, dit Berdichevsky, et la technologie de l'entreprise arrivera bientôt sur quelques autres appareils grand public (bien qu'il ait refusé de dire ce que cela serait).

« Avoir des technologies innovantes où la taille compte vraiment est un très bon endroit pour une technologie comme la nôtre », déclare Berdichevsky .

Le plus grand potentiel pour l'anode en silicium de Sila pourrait être avec des batteries beaucoup plus grosses, comme celles qui alimentent les véhicules électriques . Cela pourrait aider les constructeurs automobiles à créer des véhicules électriques plus petits et plus abordables sans sacrifier l'autonomie, ou à parcourir encore plus de kilomètres avec les grosses batteries que l'on trouve dans les voitures plus grandes. Et tant que la société a en fait trouvé un moyen de s'assurer que la poudre de silicium qu'elle crée peut résister à une charge et une décharge constantes, il est possible que les véhicules électriques alimentés par Sila se remplissent plus rapidement que les véhicules modernes.

Au niveau des appareils grand public, Berdichevsky dit que Sila n'offre pas nécessairement aux entreprises comme Whoop une chance de réaliser des économies, car pour le moment la production de sa poudre de silicium est ainsi limitée. Sila devrait fabriquer beaucoup plus de son matériel s'il devait fournir suffisamment pour alimenter les flottes de véhicules électriques, mais l'avantage de passer à ce niveau est que le coût de production relatif diminuerait.

Cependant, rien de tout cela ne se produira avant au moins le milieu de la décennie. Berdichevsky dit que son entreprise envisage de construire une installation de production beaucoup plus grande, en utilisant les 590 millions de dollars qu'elle a levés en janvier. Jusque-là, Berdichevsky dit que l'entreprise aura « une capacité très limitée ».